Na pele, histamina, que é responsável por coceira e urticária, ocorre praticamente apenas em mastócitos. As pápulas surgem devido ao fato de que os vasos da pele na área afetada da pele começam a vazar. A histamina faz com que as células dos vasos sanguíneos se afastem umas das outras ligando-se a estruturas específicas (receptores de histamina) nas células vasculares e, assim, indicando às células vasculares que devem se afastar umas das outras. Isso permite que o fluido sanguíneo e algumas células sanguíneas escapem do interior do vaso para o tecido circundante. Além da histamina, produtos de mastócitos, como leucotrienos ou outros mensageiros (as chamadas citocinas) podem aumentar a permeabilidade dos vasos sanguíneos. O efeito dos medicamentos anti-coceira nos casos de urticária pode ser explicado pelo fato de esses medicamentos inibirem especificamente a ligação da histamina aos receptores de histamina. Esses medicamentos são, portanto, chamados de anti-histamínicos. O fato de que os anti-histamínicos não ajudam na todos os casos de urticária indica que a histamina não é a única substância indutora de coceira e urticária que está desempenhando um papel aqui.

Como os mastócitos são ativados em relação aos diferentes tipos de urticária?

Essa pergunta pode ser respondida mais facilmente em relação à urticária alérgica, um subtipo raro de urticária crônica. O mastócito é a célula alérgica final e está envolvido em todas as alergias mediadas pela proteína imunoglobulina E (IgE) e, portanto, responsável pelos sintomas de asma, febre do feno ou eczema. As urticárias podem causar ativação alérgica de mastócitos, ou seja, uma ativação por IgE e um alérgeno (uma substância que pode desencadear uma reação alérgica). Nesse caso, os alérgenos entram no corpo junto com o alimento ou o ar que é respirado (por exemplo, pólen de árvore, pólen de grama, fezes de ácaros da poeira doméstica) e, em seguida, ativam os mastócitos, que são carregados com os anticorpos IgE correspondentes. Raramente, a absorção de alimentos com reação cruzada pode desencadear urticária, mesmo em casos de tal alergia.

Qualquer pessoa pode se tornar alérgico no curso de sua vida. Isso ocorre se ficarmos sensibilizados contra determinado pólen, como o pólen de bétula, após o contato com o pólen. A sensibilização refere-se à produção de imunoglobulinas (antiproteínas) contra uma determinada substância, no nosso exemplo contra o pólen de bétula. Se estivermos sensibilizados, nossos corpos produzirão várias imunoglobulinas com diferentes tarefas. As imunoglobulinas do tipo E (IgEs) formadas pelas células de defesa do sistema imunológico, por exemplo, ficam presas em locais especialmente preparados nos mastócitos (receptores de IgE) em seu caminho através do corpo humano. Agora, quando nossos corpos entram em contato novamente com o pólen de bétula, as IgEs que aderem aos receptores de IgE nos mastócitos reconhecem o pólen de bétula e os coletam. O mastócito ao qual o IgE com o pólen de bétula está preso é ativado e descarrega sua histamina. Ocorre uma reação alérgica. Esta via de ativação de mastócitos mais bem estudada é encontrada apenas em uma pequena proporção de todos os pacientes com urticária.

Muito mais frequentemente, a formação de anticorpos (corpos protéicos de defesa) contra o receptor IgE ou IgE ligada a ele parece ser responsável pela urticária. Em até 30 por cento dos pacientes com urticária crônica, esses anticorpos contra as próprias substâncias do corpo podem ser detectados. Em outras palavras, o corpo reage contra si mesmo. Portanto, também se fala em autoanticorpos e urticária autoimune. Um teste simples para a existência de tal urticária auto-imune é a injeção do próprio sangue do paciente, ou a porção líquida do sangue, na pele do antebraço. Em pacientes com anticorpos contra seu próprio receptor de IgE ou IgE, isso resulta na formação significativa de pápulas.

O sistema complemento é um componente essencial na rede de defesa imunológica do corpo. Suas principais responsabilidades incluem a destruição direta de células e agentes (como bactérias ou parasitas) e a ativação do sistema imunológico. A ativação do sistema complemento, por exemplo, no contexto de infecções bacterianas, leva à liberação de poderosas substâncias ativadoras de mastócitos. Não raro, a urticária crônica é causada por uma infecção crônica (por exemplo, dos seios paranasais, das amígdalas, da mucosa gástrica ou dos dentes): sabe-se que a remoção desse foco crônico de infecção pode levar à cura de urticária crônica. Isso é chamado urticária por infecção.

O termo intolerância urticária é usado nos casos em que o corpo não tolera uma determinada substância. O desconforto ocorre devido a reações de intolerância a substâncias como medicamentos, conservantes ou corantes nos alimentos. Evitar a substância desencadeadora, por exemplo, por meio de uma dieta, pode trazer a cura.